Pierres extraterrestres venues s’échouer sur terre, les météorites impressionnent. Cette exposition fait le tour des questions que nous nous posons sur leur origine, l’impact de leur chute ou les informations qu’elles apportent sur la formation du système solaire.


DU 22 MAI 1996 AU 6 JANVIER 1997

Exposition Météorites ! © MNHN - Service multimédia

Les météorites ont longtemps alimenté les légendes et effrayé les populations. Elles sont pourtant riches d’enseignements. De la météorite d’Ensisheim tombée en novembre 1492, à celle qui transperça le coffre d’une voiture en 1992 à Peekskill aux États-Unis en passant par celle de 625 kg, appelée "La Caille", qui servait de banc sur la place du village dont elle porte le nom, l’exposition Météorites ! raconte l’histoire de nombreux spécimens.

La lumière bleutée du décor, s’associe à des scintillements et jeux d’éclairage pour recréer l’atmosphère du ciel étoilé et rappeler que la chute d’une météorite est un phénomène lumineux et sonore.

Les météorites et l’homme : histoire des idées
La première partie de cette exposition retrace l’histoire de notre relation avec les météorites. Dès l’antiquité, quelques hommes ont voulu expliquer ces phénomènes de façon rationnelle ou naturelle. Les perceptions ont évolué jusqu’à l’acceptation, au début du XIXe siècle, de leur origine extraterrestre.

Les savants se sont intéressés à ces pierres et les ont étudiées pour percer leurs secrets. La plus ancienne pièce de la collection du Muséum, une météorite de 127 kg tombée à Ensisheim en Alsace, en 1492, a fait naître de nombreux travaux. La reconstitution d’un laboratoire, avec sa verrerie et ses instruments, attire l’attention sur les analyses chimiques et minéralogiques d’Howard et Bournon, en 1802, qui vinrent étayer la théorie de l’origine extraterrestre des météorites, formulée par le physicien allemand Chladni.

Les chutes de météorites : scénario et conséquences
Que se passe-t-il pendant la chute d’une météorite ? Au cours de sa traversée dans l’atmosphère, elle subit des contraintes mécaniques et thermiques qui modifient son aspect. En tombant sur le sol, elle peut provoquer la création d’un cratère, plus ou moins large selon son diamètre. Les scientifiques s’interrogent sur les conséquences que peut entraîner la chute des météorites. C’est par exemple une hypothèse avancée pour expliquer l’extinction des dinosaures.

Décrypter les météorites
Les fragments, une fois collectés, doivent être classés et examinés. S’appuyant sur les collections du Muséum et sur des observations via divers systèmes optiques, le parcours s’attache ici à expliquer comment l’analyse des météorites permet de reconstituer le passé du système solaire.